Même pour un observateur occasionnel, il devrait être évident que quelque chose de très important se passe dans l’industrie des assurances multirisques. Il n’est pas difficile de déterminer que cela semble lié à la rentabilité.

D’un côté, il y a un débat houleux sur la taille et la pertinence des profits de l’industrie. Nous avons assisté à une étude d’économistes professionnels respectés, fondée sur dix années d’expérience, qui montrait que le secteur des assurances gagnait une rémunération insuffisante du capital investi. Ils sont arrivés à un chiffre de 4,4% pour 43 groupes d’assurance de biens et de risques divers. Une réfutation rapide suivie par d’autres économistes professionnels qui, utilisant une approche différente, un échantillon différent et une période de 15 ans, ont conclu qu’une «grande majorité de ces entreprises ont des rendements de risque plus que satisfaisants». notre société a également apporté des contributions. Dès 1961, un président de cette société a déclaré: «L’industrie privée qui ne fait pas de profit a de gros problèmes, en effet. . Six ans plus tard, un article publié à l’extérieur du Compte-rendu affirme qu’il est rentable pour les assureurs de rester dans le secteur des assurances avec des ratios combinés de pertes et de dépenses de 104,55 en dommages et 106,3 en incendie.

Un autre actuaire employé par les autorités de réglementation a calculé qu’un groupe de sociétés représentatives réalisait un profit de souscription d’investissements représentant 3,2% de la prime acquise, ce qui impliquait au moins qu’une partie de ce montant devait bénéficier aux souscripteurs. L’opinion selon laquelle l’industrie de l’assurance réalise des profits excessifs semble être de plus en plus acceptée par le public et certaines décisions réglementaires ont indiqué qu’une partie des revenus de placement aurait dû être utilisée ou envisagée, ou doit être utilisée ou envisagée, dans les révisions tarifaires. Un commissaire a décidé que «le taux de rendement réalisé par une compagnie d’assurance particulière sur son investissement commercial est tout au plus une question périphérique.

D’autre part, il semblerait que le marché des investissements ait pris ses propres décisions et mis en vente quelques-uns de nos plus grands groupes d’assurance à des soumissionnaires dont la plupart d’entre nous n’ont jamais entendu parler. Évidemment, tout cela est très déroutant et nous pourrions facilement en déduire que ces personnes extérieures ne sont pas suffisamment familiarisées avec le secteur des assurances, qui «n’est pas comparable à la plupart des autres entreprises» 6, et laisse notre cas en suspens. Cependant, il est possible que ce soit la fraternité des assurances, y compris la profession actuarielle et les autorités de réglementation, qui néglige certains points du fonctionnement pratique de notre système économique. Le but de cet article est de discuter et d’illustrer certains de ces points.

Quelques principes économiques

Premièrement, la théorie économique est que les profits sont nécessaires pour une répartition efficace des ressources entre des utilisations concurrentes dans l’économie. Le capital est l’une de ces ressources et il a tendance à s’orienter vers les utilisations qui en ont le plus besoin, l’urgence comparée, ceteris paribus, étant mesurée par le niveau relatif de profits. Il est généralement admis dans ce pays que cet arrangement constitue la base du haut niveau d’efficacité de notre système, par rapport à d’autres systèmes. Aussi étrange que cela puisse paraître, nous avons convaincu même des pays tels que la Russie soviétique et d’autres États communistes que tel était le cas. Ils ont donc introduit le facteur de profit dans une certaine mesure dans leur propre système.

Deuxièmement, les capitaux utilisés pour financer des opérations données ne sont pas gratuits. Son coût économique est mesuré par les gains qu’il obtiendrait dans un autre emploi exposé à peu près au même degré de risque. Par conséquent, si le rendement du capital en assurance est de 8% et de 15% dans un autre emploi, l’interprétation économique appropriée est que nous perdons sept points et que nous ne gagnons pas huit points.

Troisièmement, le niveau de profit nécessaire pour maintenir le capital au sein de l’industrie ne reste pas le même avec le temps.

Quatrièmement, les principes économiques n’impliquent qu’une tendance du capital à passer d’un emploi moins rentable à un emploi plus rentable. Ils ne précisent pas la durée pendant laquelle cela serait accompli. Fréquemment, l’application des lois économiques est assez lente et nous pouvons donc être tentés de supposer que nous sommes à l’abri de leurs effets. Cela peut donner lieu à un réveil brutal, car si lent soit-il, à moins que les conditions sous-jacentes ne changent, leur effet est cumulatif et inévitable.

Mais le mouvement des capitaux d’un secteur à l’autre est évidemment un long processus. Cela commence lorsque les investisseurs soupçonnent qu’ils ont peut-être commis une erreur en investissant leur capital dans un secteur donné. Leur première étape consiste à cesser de fournir de nouveaux capitaux et à espérer que les choses s’amélioreront. Une fois qu’il est devenu évident qu’il n’y aura aucune amélioration, ils commencent à étudier les possibilités de retirer ce capital avec le moins de pertes possible. Les économistes appellent cela la mobilité du capital. Dans certains emplois, la mobilité du capital est très faible, en particulier si le capital est investi dans des machines et du matériel spécialisés limités à un usage particulier. Le point important est qu’il existe peu d’industries offrant une plus grande mobilité potentielle du capital que le secteur des assurances. La mobilité des capitaux assurera qu’à long terme le rendement du capital investi par les actionnaires du secteur de l’assurance devra être au moins égal au rendement d’un autre emploi comportant un risque similaire. Cela sera valable quelle que soit la concurrence pour la prime en dollars et quelle que soit l’action des autorités de régulation.

Une branche de l’économie connue sous le nom d’histoire économique s’intéresse à la rentabilité moyenne du secteur des assurances au cours des 10 ou 15 dernières années. L’économie appliquée s’intéresse à l’avenir et n’analyse le passé que pour déterminer certaines tendances récentes qui pourraient se prolonger.